Just nu njuter vi i fulla drag över allt det som dagens spelkonsoler har att erbjuda. Med lite god vilja kan vi få våra maskiner att utföra mer än att bara spela spel och visa dvd- eller bluray-filmer. Video strömmat över nätverk går snabbt framåt och utvecklas hela tiden av såväl konsoltillverkarna som tredjepartsutvecklare. Med rätt kodade mediafiler och om du hoppar över tv-inspelningar kan du idag helt och hållet ersätta din htpc med en spelkonsol.

Men den stora frågan är hur det kommer att se ut i framtiden. Kommer dagens konsoler uppdateras så pass mycket att vi redan under den här generationen kan slänga ut vår htpc, eller är det en kommande nästa generation som ståtar med den saken?

Möjligheten finns
Vi såg redan under förra konsolgenerationen hur grym en spelkonsol kan vara som mediacenter i och med att Xboxen hackades. Så varför tog inte Sony och Microsoft det steget själva när de lanserade sina konsoler? Frågan har flera svar.
Dels var specifikationerna för konsolerna klara redan för tre år sedan, om inte tidigare. Utvecklingen på mediacentermarknaden har sedan dess gått framåt med stormsteg och det som då kanske sågs som en kul extradetalj har numera blivit en av flera bärande pelare för Xbox 360 och Playstation 3 då fler och fler upptäcker möjligheterna med det. Tillverkarna spelade säkert och ligger därför efter.
En annan anledning är den kanske mest uppenbara, de vill inte främja någon form av piratmarknad. Stödet för divx kom väldigt sent troligen på grund av att mer eller mindre varenda piratkopierad film på nätet använder formatet, så istället höll sig tillverkarna till format som de tyckte var mer kontrollerbara.
Dagens konsoler klarar uppenbarligen av att lira full hd utan att börja svettas, så det är inga tekniska begränsningar som döljer sig bakom de saknade formatstöden.

Mediet måste mogna
Vi befinner oss inte helt oväntat i en tid av grundläggande förändring i hur vi avnjuter media. Bluray har vunnit formatstriden över hd-dvd men utvecklingen går mer och mer åt att fysiska format är på utdöende. Många minns inte ens när de senast köpte en cd-skiva, utan har istället börjat förlita sig helt på digital distribution.

Samtidigt har det i och med dagens konsoler visat sig att laglig nedladdning av spel är en guldgruva. Här finns det stora pengar att tjäna på att släppa gamla klassiker, medan independentutvecklare lättare kan komma in på scenen med nya idéer. Samtidigt börjar hyrande och köpande av tv-serier och film över nätet bli allt vanligare, även om vi i Europa inte har fått se något vettigt alternativ ännu.

Samtidigt fullkomligt kryllar det av distributörer för spel, film och musik i datorvärlden. Många av dem med egna tekniker kopieringsskydd och strategier vilket gör att en användare som helt vill gå digitalt måste vara uppskriven på en mängd olika tjänster för att det ska fungera.

Kort sagt måste marknaden mogna och ett fåtal kanaler som samlar upp media från distributörerna växa fram för att vi ska se någon poäng i det. För det finns ju ingen poäng i att köpa en PS3 för att strömma media idag om allt du äger är låst till Itunes som exempel.

Framtidens underhållning

Det råder ingen tvekan om att uppkoppling är den stora nyckeln till framtidens digitala underhållning. Visst kommer fysiska format att leva kvar i många år till, men de nedladdningsbara och strömmande varianterna kommer inom några år att utgöra en stor del av marknaden.

Utöver film och musik så handlar det mycket om det sociala nätverket som ska integreras med maskinerna. Seamus Blackley, som bland annat var med och utvecklade den första Xboxen, är en av de som uttalat sig i frågan.

- En lätt jämförelse är företag som Myspace och Facebook som går från att vara kul nyheter till något som folk förväntar sig. Snart kommer vi förvänta oss liknande prylar på i stort sett alla sidor vi besöker. På samma sätt kommer spelen att utvecklas från det traditionella till något som är en mer levande och interaktiv del av vårt vardagliga liv.

Branschanalytikern Michael Pachter är inne på ungefär samma spår.
- Spelföretagen är definitivt medvetna om det här, men det är inte så många som kommit så långt i frågan. Utöver att snacka i headset under en spelomgång så finns det inte heller så mycket socialt nätverkande i spel än så länge.

Konsumenterna är inte riktigt redo för det, men det är alltid ett par människor som börjar med det och fem år gör många människor det. Sen när mobilföretagen ser att det finns pengar att göra i det här kommer de också vilja vara med.

På så sätt kommer själva enheten i sig att förlora lite av sitt värde eftersom konsumenten förväntar sig att kunna gå från enhet till enhet och ändå ha samma upplevelse. Det är först när en sådan sak blir allmängods som det sociala kommer att slå stort. Musiktjänster experimenterar redan med det här där de erbjuder en låt till datorn i hög kvalitet och samtidigt skickar en länk till din telefon så att låten kan laddas ner i ett mer utrymmesbesparande format men fortfarande vara samma låt. På så sätt blir exklusiva speltitlar också något som kan komma att suddas ut eftersom vi kommer vilja kunna ta med oss vår spelupplevelse från den stora skärmen hemma, med på tunnelbanan och hem till en vän. Det kräver förenklade spel och tjänster såklart, men det är redan något som ligger i planen. Xbox Live och PSN drar in mängder med pengar på enklare spel som varken kostar mycket att utveckla eller att köpa.

Konsolens roll osäker
När vi går åt hållet för att enheterna du använder i din vardag ska kunna ge dig samma, eller en liknande upplevelse så handlar det inte längre speciellt mycket om hårdvaran. Visst kräver en hemmaenhet antagligen mer kraft än vad en bärbar enhet gör för att den ska kunna visa allt lite större och snyggare, men i grund och botten handlar det mer om att bredda utbudet till alla enheter och få dem att lira ihop. Redan med Segas Dreamcast såg vi exempel på detta, då minispel kunde tankas ner i de minneskort som var utrustade med skärm för att du skulle få med ditt spel på resan.

Så istället kan det nog komma att handla mer om distributörskanalerna och märken snarare än speciella enheter. Tecknar du ett konto hos Sony så kan du använda deras material på alla enheter som stödjer det, medan Microsoftkontot bara fungerar på deras kompatibla enheter. Ungefär som det fungerar med Apples Itunes Store idag alltså, men med fler kanaler att gå via.

Därför kan det mycket väl bli så att vi inte får se en Playstation 4 eller Xbox 720 eftersom Sonys och Microsofts system fungerar på en mängd olika enheter från en mängd olika tillverkare. Så din kommande mediaspelare från Panasonic eller Philips, eller något datorföretag, kan mycket väl vara din nya spelkonsol som också är navet för din digitala livsstil. Enda skillnaden är att du kanske får titta efter en Playstation-märkt Philipsmaskin eller en Xbox-spelare från Dell.


M3spekulerar

Tre utmanare till PS4 och Xbox 720

Apple iPlay

Apples spelkonsol kommer vara en liten vit låda med rundade hörn, så att på intet sätt kan utröna om det är en mac mini, iTV eller spelkonsolen som du har placerad i tv-bänken. Självklart kommer den att lira med Itunes för såväl spel som musik och video och lika självklart kommer inget annat program eller enhet kunna kommunicera med den.
Spelen kommer visserligen utnyttja en hel del grafiskt godis, men huvudparten kommer att vara inriktade på socialt spelande, både över nätet och i soffan. Självklart kommer de bygga en community runt konsolen och spelen så att spelare an jämföra med varandra.

Kontrollen existerar inte, utan istället använder du pekskärmen på din Ipod touch eller Iphone för att styra spelen (som även kan plockas med utanför hemmet so en mobil version direkt i enheten).

Asus Eeegame
Efter succén med eee-serien som både stationär och bärbar dator slår sig Asus in på underhållningsmarknaden med en minimal och billig men inte speciellt kraftfull maskin, men som däremot kommer att släppas i arton utgåvor per månad precis som eeepc för att kunna sälja fler exemplar. Den kör ett modifierat Linux som operativ och klarar visserligen av hd-filmer, men däremot är spelen (som enbart köps digitalt) begränsade till enkla pusselspel och andra former av casual gaming.

Kontrollen har vi redan sett, det blir företagets wiimote-klon med gyro. Samma kontroll används också som styrdon till mediacentret och för att sköta datorns funktioner i övrigt, även om det självklart går att koppla in tangentbord och usb-kontroller en vecka efter konsolens release när Linuxnördarna börjat meka med maskinen.

Nintendo VR
Nintendo är den första av de tre stora att släppa en ny konsol eftersom Wiis försäljning dalade då varje hushåll hade köpt in minst fem stycken. Den här gången sneglar de tillbaka på forna tiders innovationer, precis som de gjorde med Nintendo DS.

Nu snackar vi inte om en fysisk konsol alls, utan du har istället en cykelhjälmsliknande manick på huvudet. Kopplad till den är ett par vr-brillor och en uppdaterad version av wiimoten och nunchucken. Något år efter konsolens release släpps även ett tillbehör för att utföra enkla kommandon med tankekraft.

Eftersom det visade sig vara en guldgruva med enkel grafik och enkla spel där du spelar mot dina vänner är det enbart nedladdningsbara titlar det är frågan om den här gången. Och eftersom konsolen gränsar till det bärbara är tanken att alla plockar med sig sin egen hjälm hem till polaren som har spelkväll.