E-sportens historia börjar egentligen samtidigt som arkadmarkinens genombrott. När Pong dök upp första gången i slutet av 1972 var tvåspelarläget redan på plats och snart fylldes de tidiga arkadhallarna i USA med alla grannskapets ungar, med hemgjorda turneringsscheman och fickorna fulla av femcentare.

I mer organiserad form kan man säga att den amerikanske supernörden Walter Day var e-sportens fader. Walter Day hade skapat sig en mindre förmögenhet i oljebranschen, men den drygt 30-årige kostymkillen hade ett fritidsintresse som växt till fanatism; spelmaskiner. 1981 hoppade han av karriären och startade en arkadhall i den sömniga småstaden Ottumwa i amerikanska mellanvästern. Men hans intresse för siffror skulle snart få en ny funktion.

Efter några månaders nördlycka upptäckte Day att det inte fanns någon tillverkare som höll koll på poängsummor, och bestämde sig för att skapa en världsomspännande high score-lista. Det var lite krångligare att göra något sådant på det tidiga 1980-talet, men det gick. Twin Galaxies blev ”myndigheten” för spelstatistik, och inom några månader tog han emot poängrapporter från både Europa och Japan. Han arbetade också fram ett regelverk för hur maskinerna skulle vara inställda för att rekorden skulle godkännas.

Första storhetstiden
I slutet av 1982 började Twin Galaxies även arrangera officiella arkadspelstävlingar och för att skapa mer uppmärksamhet samlade Day snart ihop de största namnen i ett landslag, döpt till ”The US National Video Games Team” och skickade ut dem på turné till landets spelhallar. Det blev en lyckad pr-kupp och Day och spelprofilerna började uppmärksammas i större medier, bland annat i ett stort reportage i prestigetidningen Life Magazine från 1983. Satsningen har återigen uppmärksammats på senare år och huvudpersonerna har figurerat i ett antal ganska färska dokumentärfilmer, som du kan läsa mer om i rutan till höger.

Prissummor hade fram till dess inte varit aktuella, men nu började sponsorerna komma. Ett exempel värt att nämna är uthållighetstävlingen ”Twin Galaxies Iron Man Contest” där 10 000 dollar skulle betalas ut till den som klarade att spela 100 timmar i sträck. Vinnaren James Vollandt klarade 67 och en halv timme av arkadklassikern Joust innan han gav upp, utan prispengar men med ett än idag oslaget poängrekord.
Mellan 1983 och 1987 arrangerades en årlig turnering kallad Video Game Masters Tournament som blev ett inofficiellt VM för de mest populära arkadmaskinerna.

En av dragningskrafterna med den tidiga e-sporten var att alla kunde tävla på lika villkor oavsett ålder och fysisk status (även om många hävdar att det idag är omöjligt att konkurrera i de reaktionskrävande fps-spelen om man är över 23). Även om de flesta deltagarna var män kring 20, fanns det undantag. Det mest lysande var Doris Self, en 58-årig änka som korades till världsmästare i Q*bert 1984 och som fortsatte spela fram till sin död 2006.

Slutet och början

Spelkonsolernas genombrott i USA i slutet på 1980-talet blev slutet för den första e-sportvågen. Samtidigt som spelandet blev mer etablerat och flyttade in i hemmen försvann både det breda underlaget för arkadhallarna och magin kring enskilda speltitlar. Även om det fortfarande arrangerades turneringar, bland annat i Nintendos regi, under 1990-talet och Twin Galaxies troget höll koll på sina high score-listor var det inte en angelägenhet för någon annan än en allt smalare krets av gamers.

Den sista stora milstolpen i den tidiga e-sportens historia var Nintendo World Championships 1990. Tävlingen var ett försök att stärka varumärket inför lanseringen av den kommande Super NES-konsolen i och med att Sega Genesis hade ett försprång på marknaden. Den gyllene cartridge som delades ut i första pris i några klasser är idag ett av de mest exklusiva samlarobjekten i prylvärlden, och beräknas vara värd omkring 100 000 kronor.
Men det gemensamma spelandet fick ändå bereda plats till förmån för hemmaspelandet, och under några år var e-sporten åter begränsad till split screen med kompisgängen.
Samtidigt var återuppståndelsen redan på väg, men det är en annan historia, som du kan läsa om i morgon...

Fakta

För den som vill veta mer om e-sportens barndom finns ett antal dokumentärer att titta närmare på.

King of Kong: A Fistful Of Quarters från 2007 tar upp kontroversen kring det gällande världsrekordet på Donkey Kong-maskinen, och följer både den regerande världsrekordhållaren Billy Mitchell och en utmanare som försöker slå hans high score.

Samma år kom ”Chasing Ghosts: Beyond the Arcade” som följer spelarna som uppmärksammades i Life Magazine 1983 idag och ser hur deras liv blev.

En tredje film är FRAG från 2008 som i första hand behandlar om fps- och onlineeran men tar upp hela arkadhistorien i korthet.