Dagens konsolkrig ser lite annorlunda ut mot vad vi sett tidigare. Under föregående generationer har ett par aktörer tävlat med varsin maskin på någorlunda lika villkor, nämligen råstyrkan i hårdvaran. Nu har vi istället tre aktörer, där en av dem säljer absolut bäst men fortfarande inte lirar i samma liga som de två övriga, som försöker vara mer än bara renodlade spelkonsoler.

Anledningen till att den bäst säljande, Nintendo Wii, inte ens försöker rå på de övriga när det kommer till multimedia är dels den ganska klena hårdvaran, men också Nintendos vägval med rörelsestyrda spel istället för de traditionellt styrda som de två övriga satsat på.

Redan här syns tecken på att spelmarknaden har förändrats. Å ena sidan klurar både Microsoft och Sony på sina egna rörelsekänsligt styrda spel som svar på succén med Wii. Sony kör dessutom någorlunda hårt på kamerastyrda spel, även om det syntes redan hos Playstation 2.

Marknaden har flyttats
Å andra sidan syns förändringen online, där speldemos, trailers och inte minst kompletta spel numera kan tankas ner helt utan någon inblandning från återförsäljare. Än så länge går det trögt med kompletta spel digitalt distribuerade, och det kommer fortsätta vara fysiska medier som är den stora grejen även under nästa generation.

– Det är en svår fråga, menar Martin Lindell som är informatör på Dataspelsbranschen.

- Återförsäljarna är en viktig kanal och det tar tid att ändra köpbeteende. Jag tror digital distribution kommer att bli mer naturligt integrerat i nästa generation, samtidigt kommer återförsäljarna att leva på samlarutgåvor med exklusivt material som utgåvor med figurer, böcker och annat för att ha ett incitament att locka kunder. Jag tror också att vissa titlar fortsatt kommer att sälja bättre via traditionell fysisk distribution, bredare titlar som behöver butiksexponeringen för att sälja.

- Sedan ska vi komma ihåg att alla länder inte har utbyggnaden eller lika hög hastighet som krävs för att digital distribution ska vara gångbart. Därför kommer även nästa generations konsoler behöva ta hänsyn till fysisk media.

Mellansteg till nästa generation
Men när skulle i så fall nästa generation kunna dyka upp? Traditionellt sett har varje konsol levt någonstans mellan fyra till sex år innan efterföljaren lanserats och slagit ut den förra, men det finns mycket som tyder på att den gränsen blivit otydligare eller helt enkelt suddats ut helt.

– Vid varje ny generation av konsoler så blir skillnaderna mindre och mindre, säger Martin Lindell.


Här är en fantasifull tolkning på hur nästa Xbox skulle kunna se ut.

- Det blir svårare och svårare för ögat att se visuell förbättring i grafik. Dessutom vill konsoltillverkarna försöka att kapitalisera bättre på sina maskiner. Sony har pratat om en tioårig livscykel för Playstation 3 och med tanke på att Playstation 2 faktiskt firar tio år snart är det inte orimligt. Med detta i åtanke så tror jag att det lär dröja till åtminstone 2011 innan det presenteras en ny konsol och 2012 tills den släpps.

- Anledningen är att samtliga tre aktörer - Sony, Nintendo och Microsoft - trots allt går en jämn kamp och ingen har direkt kris även om det varit upp och ner för deras samtliga konsoler.

Mjukvaran hetast
En annan variant är att dagens konsoler utrustas med nya tjänster och funktioner via onlineuppdateringar, men även med nya tillbehör som förlänger livslängden hos respektive maskin. Det mest tydliga exemplet är Microsofts Project Natal, som i grova ordalag kan beskrivas som en avancerad rörelsestyrd kamera, som Sonys Eye Toy med massor av konstgjorda muskler. För trots att den kopplas till en vanlig Xbox 360 har kameran en helt egen hård- och mjukvara för att stödja de avancerade funktioner som visats upp.

Just en sådan produkt kan ses som ett sätt att drastiskt förlänga livslängden på en konsol… under förutsättning att den faktiskt blir en succé. Är det kanske den här typen av modulära konsoler som kommer göra att nästa generation dyker upp utan att vi märker det?

– Ja och nej, menar Martin Lindell. Tillbehöret ska kännas naturligt och inte som ett onödigt ont. Order modulärt får mig snarare att rysa och tänka på Mega Drive med 32X och Mega CD. Generellt har denna typ av tillbehör gång på gång genom historien visat sig vara misslyckade.

Något som är tydligt är hur den feta hårdvaran spelar minde roll, mycket på grund av den förändring som Wii erbjudit för spelmarknaden. Multiplattformsspel till PS3 och 360 är idag ganska likvärdiga grafiskt och just den tekniska prestationen har fått kliva lite åt sidan till förmån för vad du faktiskt kan göra och uppleva i ett spel.

Att nästa generation hårdvara kommer att vara förbättrad är det inget snack om, men Martin Lindell tror ändå att det är helt andra saker som kommer att sälja nästa generation.


En tolkning är en kommande Playstation formad som någon slags väggdator.

– Eftersom teknikförbättringarna blir mindre och mindre märkbara är det snarare målgruppsanpassning och unika egenskaper som kommer att bli viktiga i profilering och marknadsföring.

- Jag tror samtliga aktörer kliar sig hårt i huvudet och gör undersökningar om vad kan ge dem övertaget. Den som är först är oftast den som blir ledaren. Titta på Wii med sin rörelsekänsliga kontroll, och på Microsoft som tog onlinespel på allvar först och leder det trots att Sony erbjuder gratis onlinespel, eller achievements som Sony kopierat med trophys men inte blivit lika framgångsrikt-

- Även Sony som var tidigare ute med sociala spel som Buzz och Singstar leder mot Microsofts spel som är bra produkter, men anses vara kopior på Sonys koncept.

Konsollöst spelande
En annan framtidsaktör är företaget Onlive, vars produkt enbart består av en liten nätverksuppkopplad dosa där du pluggar in din kontroll. All form av hårdvarutuggande sköts istället av kralliga servrar som sedan skickar informationen till din skärm över nätet.
Detta gör att själva hårdvaran du har i ditt hem tar upp mindre plats och blir förhållandevis billig, medan du istället betalar för tjänsten.
Produkten har delat spelvärlden i två läger, där den ena sidan hyllar Onlive som framtidens spelande och den andra kallar det för bluffprodukt.

– Det är definitivt en kanal att följa, anser Martin Lindell.


Med onlive har du inte ens spelkonsolen hemma, utan spelen strömmas till en liten dosa.

- Jag tror snarare det kan vara ett komplement eller en alternativ kanal. Ta Nintendo som inte ser det som en direkt konkurrent utan faktiskt upplåtit Mario Kart 64 till Gaikai (ett projekt som fungerar på liknande sätt som Onlive). Det är snarare en nätverkstjänst, ungefär som pay-per-view eller kabel-tv.

- Just nu krävs det många kraftfulla servrar på kort avstånd, men får de till tekniken och gör det lönsamt kanske affärsmodellen ändras och billiga set-top-boxar öppnar upp för en breddning av spelmarknaden. Det kan ju faktiskt dramatiskt förändra maktsituationen. Men det är en lång väg dit och många saker som måste klaffa såväl tekniskt som när det gäller marknadsföring.

Alla för en
I och med Onlive blossar även drömmen om en gemensam standard upp igen. Att konsolkriget som sådant blir ett minne blott och vi istället kan fokusera oss på det som verkligen räknas, det vill säga spelen. Med helt digital distribution i stil med Onlive låter det inte som en helt omöjlig idé, men Martin Lindell tror inte att något sådant är på gång inom en överskådlig framtid.

– Åtminstone inte med de nuvarande affärsmodellerna. 3DO försökte med det. Problemet är att tillverkaren av hårdvara vill tjäna pengar, det skulle göra konsolerna för dyra. Idag säljs de subventionerade. Framför allt Sony och Microsoft, men även Nintendo, tjänar pengar på licenserna de får in när andra aktörer som Activision och Electronic Arts säljer spel till deras konsoler. Det är alltså mjukvaran som driver intäkterna, inte konsolförsäljningen.

Det intressanta med nästa generation är således osäkerheten. Lilla Wii har helt ritat om kartan för hur vi upplever spelandet i vardagsrummen och övriga aktörer har fått rätta sig efter det.
Samtidigt växer den digitala marknaden enormt och kommer definitivt förr eller senare att bli den ensamt rådande lösningen för hur vi får tag i våra spel.

Men i och med att det nu satsas på helt andra typer av innovation än just den rena kraften hos en spelkonsols hårdvara är nästa generation än mer dold i mystik än vad dagens är. Mer teknik utvecklad för framtidens 3d-tv? Antagligen. Mer rörelsestyrt, individanpassat, massanpassat, anpassat för spelkvällar med vännerna oavsett om det är online eller i soffan? Ganska troligt alltihop, men exakt hur är något vi spänt får vänta på och spekulera i tills tillverkarna faktiskt visar upp vad de har kokat ihop i sina labb.
Gissa om vi ser fram emot det.