Vissa tycker att det är för mycket fokus på honom som person. Andra tycker att det är för mycket fokus på att det är för mycket fokus på hans person.

En Nobelpristagare tycker han är en tönt.

På Modermodemet låter vi bruset fortgå och tar oss istället tid för en historielektion. För många må The Guardians avslöjande vara första gången de läser om NSA. Men sätt er ner runt lägerelden, ungdomar. Ta en kopp te, luta er tillbaka så ska farbror Linus berätta om hur vi nojade för NSA-övervakning när jag var ung.

Året var 1999. Jonas Birgersson etablerade Bredbandsbolaget som eget företag och Google skaffade sitt första riktiga kontor. Microsoft styrde världen och blotta tanken på att deras operativsystem skulle få en utmanare att ta på allvar var närmast skrattretande. Om information fanns lagrad på en persondator kunde man räkna med att datorn körde Windows.

Därför var det många som höjde på ögonbrynen när en säkerhetsexpert vid namn Andrew Fernandes skickade ut sitt pressmeddelande. Han arbetade på ett företag med det tveklöst fräna namnet Cryptonym och han hade tittat närmare på Windows NT. I ett tonläge som frustade av indignation förklarade han sitt senaste fynd: En nyckel i Windows NT med namnet “_NSAKEY“.

En nyckel. För NSA. Till Windows. Underförstått (med lite extra fantasi): En bakdörr in i vilken Windowsdator som helst i hela världen, ständigt tillgänglig för den amerikanska regeringen. Andrew Fernandes sparade inte på krutet i sina anklagelser:

“How is an IT manager to feel when they learn that in every copy of Windows sold, Microsoft may have installed a 'back door' for the National Security Agency (NSA – the USA's spy agency) making it orders of magnitude easier for the US government to access their computers?”

Lite oroliga, är nog svaret på frågan. Andra som blev oroliga var Microsoft, som snabbt gick ut och dementerade uppgifterna så kraftfullt de bara kunde. Det hjälpte inte särskilt mycket. Avslöjandet hade allt: Avlyssning bedriven av it-världens kanske mest beryktade myndighet. En säkerhetsforskare som vågade stå upp för sanningen. Dessutom ett storföretag som klantat sig och blivit tagna med handen i syltburken – att namnet “NSAKEY” följde med i den Windowsversion som såldes tycktes ha varit ett misstag. Normalt sett installeras innehållet, men nyckelns namn ska inte kunna utläsas.

Mer nyktert sinnade säkerhetsexperter tonade ner allvaret, men stora medier som CNN kunde inte låta bli att rapportera om Andrew Fernandes anklagelser.

Mitt i alltihop hade Microsoft en ganska rimlig förklaring till hur nyckeln hade fått sitt namn. Ingen förnekade att NSA i sammanhanget stod för National Security Agency, men orsaken var att NSAs tekniker säkerhetsgranskade krypteringen i Windows innan operativsystemet fick gå på export. “Det är helt enkelt ett olyckligt namnval”, skrev Microsoft i ett uttalande.

Nej, nyckeln ges inte ut till någon utomstående, intygade Microsoft. Nej, NSA har inte en bakdörr till alla Windowsmaskiner i världen. Nej nej nej.

Men det råder ingen tvekan om att Microsoft förstod allvaret i situationen. Gång på gång skickade företaget ut chefer för att ta debatten med de som vägrade lita på deras löften om att allt var frid och fröjd. Det gick inte alltid så bra. En lång mejlväxling mellan Scott Culp på Microsofts säkerhetsavdelning och Duncan Campbell på Electronic Privacy Information Center slutade med att Scott Culp gav upp. “Jag är ledsen, men den här diskussionen är definitivt över”, skrev han. “Jag har gett dig all information som finns om ämnet och diskussionen börjar snabbt röra sig mot rena konspirationsteorier.”

Det är nu 14 år sedan _NSAKEY var säkerhetsvärldens mest omtalade kontrovers. Microsoft var visserligen mer dominerande då, men nätet var mindre och elektronisk övervakning inte i närheten av en lika stor fråga som det är idag. Med tanke på hur dessa lösa, relativt ogrundade anklagelser tog skruv redan då så förstår man kaoset på Microsoft efter Edward Snowdens avslöjande om Microsoft för en vecka sedan.

Rubriken i The Guardian var som ett eko från 1999, men den här gången var anklagelserna väl underbyggda: “How Microsoft handed the NSA access to encrypted messages”

I dag är Cryptonyms sajt nedstängd, men ett korthugget meddelande som påminner om _NSAKEY ligger ute. “Jag hoppas någon gång i framtiden kunna lägga ut en kort förklaring till hela historien, så håll utkik.”

/Linus (@linuslarsson)