En av de mest väletablerade sanningarna om dator- och tv-spel är att de precis som böcker och filmer är en form av eskapism. Något att ägna sig åt för att slippa tänka på allt skit som händer i världen, eller för att koppla av efter en jobbig dag. Spelen har till och med frekvent anklagats för att göra oss till antisociala enstöringar med fara för såväl individ som allmänhet. Till eljesta tjockisar utan kompisar. Till skolkande skolsumpare som får ta till Komvux när det oundvikligen blir dags att möta verkligheten.

Några andra som nu får smaka på verklighetssleven är spelutvecklarna. Det e-sportfenomen de själva drivit på utvecklingen av har nämligen gått och blivit politiskt. Med egna superstjärnor som influerar och berör. E-sportuniversumet har inga gränser; hundratusentals spelare över hela världen kan sitta och följa samma Counter Strike-match som under vilket sportevenemang som helst.

Och precis som i fallet med analog sport riskerar konflikter, politiska undertoner och ideologier att bubbla upp till ytan när det minst passar sig. Live, utan filter.

Spola fram till 34.54 för att se själva incidenten.

När Hearthstone-stjärnan Chung "Blitzchung" Ng Wai nyligen utnyttjade en livesänd segerintervju för att visa sina sympatier för demonstranterna i Hongkong ("Liberate Hong Kong! Revolution of our time!") blev spelutvecklaren Blizzards gensvar stenhårt. Inga prispengar och ett års avstängning från professionellt Hearthstone-spel. Livekommentatorerna stängdes också av i ett år. 

Ursinniga gamers mobiliserar

Responsen från spelarna blev omedelbar och obarmhärtig. Blizzard har översållats med kritik, det pyr av ilska i olika internetforum och företagets sociala kanaler har närmast ockuperats av folk som vill uttrycka sin vrede och avsky mot jättens tilltag. Särskilt det faktum att Blizzard till 4,9 procent ägs av det kinesiska konglomeratet Tencent har väckt frågor och anklagelser om att spelutvecklaren känt sig nödgad att agera så som de gjorde.

Till och med en del av Blizzards anställda anordnade protestaktioner mot sin arbetsgivare. World of Warcraft-prenumerationer sades upp till höger och vänster och hashtaggar med ordet "bojkott" trendade på Twitter.

Först en dryg vecka senare publicerade Blizzard ett uttalande i frågan, där man meddelade att avstängningen skulle justeras ned till ett halvår för såväl "Blitzchung" som för kommentatorerna. Den förstnämnde skulle även få behålla sina prispengar. Den röda tråden i uttalandet var att alla röster har betydelse, men att e-sport och politik inte hör ihop. Blizzard kommer att fortsätta praktisera det regelverket.

Läs också: Spelutvecklare i blåsväder kring Hong Kong-protester

Vad är egentligen drivkraften bakom ett sådant här agerande? En genuin vilja att separera e-sporten från politiksnacket? Rädsla för vad mäktiga investerare på andra sidan jorden ska tycka? Det spelar egentligen inte så stor roll, eftersom "problemets" kärna kvarstår: Det finns ingen direkt lösning. 

Pro Hong Kong Mei inspiered by a post on here. Fuck Blizzard. from r/HongKong

Ovan: Overwatch, som utvecklas av Blizzard, fick snabbt se den spelbara karaktären Mei anta rollen som demokratisymbol i Hongkong-frågan.

I samma veva var Riot Games (med Tencent som majoritetsägare) snabbt ute och bad sina spelare att tona ned politiksnacket. En annan jätte är Epic Games, som bland annat ligger bakom succén Fortnite. Det företaget ägs till 40 procent av Tencent – men från vd:n Tim Sweeney kom beskedet: Snacka politik om ni vill (se tweet nedan). Förvirrande är bara förnamnet.


Gammalt problem i en ny tid

Parallellt med det politiska spektakel som börjar växa fram på e-sportscenen står turkiska fotbollsspelare och gör militärsalut mitt under brinnande Syrienoffensiv. Albanska, dubbelhövdade örnar flaxar från händerna på några av världens främsta fotbollsspelare. Regnbågsnaglar målas, NFL-knän böjs mot rasism under nationalsånger och demonstrationer organiseras utanför sportarenor. Så länge sporten existerat har det offentliga sammanhanget gjort att människan ser den som självklar för att uttrycka åsikter och sympatier.

Varningar, avstängningar, böter. Nu får också spelutvecklare anledning att inventera sina portföljer med bestraffningsverktyg. Regelverk måste ritas upp. Om de redan finns på plats måste de cementeras, för minsta lilla avvikelse från den politik-praxis som nu blivit aktuell kommer att rendera i ramaskrin som ekar över hela världen. Frågan är om ens det räcker – tittar vi på analog sport känns det inte så.

Delikata ägarförhållanden gör inte saken lättare. Snarare blir det oerhört svårt för olika spelutvecklare att försöka tillfredsställa alla marknader och samarbetspartners med skräddarsydda regelverk för vad spelare "får" och "inte får" säga. Kina är en hyperviktig marknad för de flesta, ett av världens största och mest framgångsrika e-sportländer. Frågan om ett slags centralorgan som sköter allt disciplinärt runt e-sportframträdanden behöver kanske utredas.

Vad man än anser om Blizzards agerande i frågan så står en sak klar: Dator- och tv-spelsföretagen har mycket att fundera på framöver. Borde de ha varit bättre förberedda? Ja, troligtvis. Vi har för länge sedan lämnat den trötta "är e-sport en sport?"-frågan bakom oss, och med det följer en hel radda utmaningar som spelutvecklare hittills inte velat ta i med tång. Men nu kan de inte gömma sig längre.

Sedan Hongkong-kaoset har Blizzard redan sett sig tvungna att ställa in evenemang. På fredag börjar speljättens eget Blizzcon-evenemang och det finns det inga möjligheter i världen att ställa in. Räkna med att politiken kommer knalla in som en klassisk elefant i den obekanta omgivningen, men räkna inte med att få några självklara svar på vart e-sporten ska ta vägen på politikscenen härnäst.

M3 kommer att vara på plats under Blizzcon, som äger rum i Anaheim 1-2 november.